• Petites histoires insolites et inspirantes (Part 18) histoire vraie

    L’escalier miraculeux

    ***********

    Dans cette fraîche matinée de décembre 1878, les rayons de soleil caressaient les rues poussiéreuses de Santa-Fé au Nouveau Mexique. Ils scintillaient sur les tuiles de la Chapelle de notre Dame des Lumières, et sur les fenêtres de l’école dirigée par les sœurs de Loretto. Dans le couvent, la mère supérieure interrompit ses préparatifs car quelqu’un venait de sonner à la porte.

    — C’est un autre charpentier, révérende mère, expliqua sœur Francis-Louise l’air embarrassé ; je lui ai dit que vous alliez partir et que vous n’aviez pas le temps de le recevoir, mais il a dit…

    — Je peux très bien imaginer ce qu’il a dit, répondit mère Magdalena en continuant ses bagages ; qu’il a entendu parler de nos problèmes dans la nouvelle chapelle, qu’il est le meilleur charpentier de tout le Nouveau Mexique, qu’il peut construire une cage d’escalier pour monter jusqu’au chœur en dépit du fait que le brillant architecte de Paris qui a fait les plans ait oublié de laisser de la place pour cela ; et en  dépit  du  fait  que  cinq  maîtres charpentiers aient déjà essayé sans succès ! C’est vrai sœur Francis-Louise, je n’ai pas le temps d’écouter cette histoire à nouveau !

    — Mais il est si gentil, répondit sœur Francis-Louise, et il est là dehors avec son âne…

    — Je suis sûre, interrompit mère Magdalena avec un sourire, qu’il est un homme charmant et que son âne est adorable. Mais il y a la maladie à Santo Domingo Pueblo et c’est peut-être le choléra. Sœur Marie-Hélène et moi-même sommes les seules qui ont eu le choléra. Je dois donc y aller, et vous dirigerez l’école en mon absence.

    Puis elle appela Manuela ! Une jeune indienne de 12 ou 13 ans arriva en souriant. Elle était muette. Elle pouvait entendre, mais les sœurs n’avaient pas réussi à lui apprendre à parler. La mère supérieure lui dit gentiment :

    — Descends mes affaires jusqu’au chariot, mon enfant, j’arrive tout de suite.

    Puis s’adressant à sœur Francis-Louise :

    — Pouvez-vous dire à ce charpentier  de  revenir  dans 2 ou 3 semaines,  s’il  vous  plaît ;  je  le verrai à mon retour !

    — 2 ou 3 semaines ?

    — Si le Seigneur le veut, je l’espère ma sœur !’’

    Dans la rue, Mère Magdalena aperçut le charpentier, un homme barbu, robuste et plus grand que la plupart des mexicains, avec des yeux noirs et un visage souriant, buriné par le soleil. A côté de lui, chargé d’outils et de morceau de bois, un âne attendait patiemment.

    Manuela lui caressait le museau en regardant timidement son propriétaire. Les adieux furent brefs, et commença la piste poussiéreuse, les montagnes mauves au loin, et le Rio Grande comme un ruban d’émeraude loin sur la droite. Le pas était lent, mais Mère Magdalena et sœur Marie Hélène se racontaient des histoires de Noël et chantaient pendant que le soleil montait et descendait sur l’horizon. Leur conducteur écoutait en souriant et hochait la tête.

    Il leur fallut 2 jours pour atteindre Santo Domingo Pueblo, où la maladie n’était pas le choléra mais la rougeole. Elles restèrent pour aider le Père Sébastian à soigner les enfants fiévreux du village.

    Le soir, elles étaient bien fatiguées, mais quelquefois Mère Magdalena parlait au Père Sébastian de l’inauguration de la  nouvelle chapelle. Elle  devait avoir lieu en Avril. Elle aurait dû être inaugurée plus tôt, si ce n’avait pas été à cause du problème du chœur, sans voie d’accès sauf par une échelle.

    — Je l’ai dit à l’évêque, que ce serait une erreur de faire les plans à Paris ! Mais il voulait que notre chapelle soit faite d’après la Sainte Chapelle de Paris, et qui suis-je pour contredire l’évêque Lamy ? Alors le talentueux  M.Mouly a  dessiné un balcon pour le chœur sous la rosette et aucun moyen d’y accéder !

    — Peut-être pensait-il à un chœur céleste, vous savez, avec des ailes…

    — Ce n’est pas drôle, répondit Mère Magdalena. J’ai prié et prié encore, mais apparemment il n’y a aucune solution. Il n’y a pas assez de place sur le sol de la chapelle pour recevoir les supports d’un escalier.

    Les jours passaient et Noël approchait. Deux fois des cavaliers avaient apporté des nouvelles de sœur Francis Louise.

    — Les enfants vont bien, disait-elle, et notre petite Manuela est devenue très amie avec le charpentier.

    — Le charpentier ?! Mais que fait ce charpentier encore là-bas ?! Pensa Mère Magdalena.

    La seconde lettre parlait encore du charpentier.

    — Chaque matin, il vient avec un nouveau chargement  de bois et chaque soir il s’en va. Quand on lui demande par quelle autorité il fait ces choses, il sourit sans rien dire. Nous avons essayé de le payer pour son travail, mais il n’accepte rien…

    — Travail ! ? Mais quel travail ? Est-ce que la trop gentille sœur Francis Louise lui aurait donné la permission de travailler dans la chapelle ? S’inquiéta Mère Magdalena.

    Elle écrivit une lettre pour faire cesser immédiatement le travail, et la remit sans plus attendre à un indien en route pour Santa-Fé. Mais cette nuit-là, la première neige tomba, si épaisse que l’indien dût rebrousser chemin. Le jour suivant, le soleil se leva sur un monde étincelant de mille diamants. Mais Mère Magdalena savait qu’une nouvelle chute de neige pourrait rendre son retour impossible avant Noël.

    La maladie régressait rapidement à Santo Domingo et cet après-midi-là, elles commencèrent le long voyage de retour.

    Il était tard, la veille de Noël, près de minuit, quand les chevaux fatigués franchirent la porte du couvent. Les lampes brûlaient encore.

    Manuela dévala les escaliers, la sœur Francis-Louise la suivant de près. Malgré son engourdissement et sa fatigue, Mère Magdalena sentit immédiatement une excitation qu’elle ne pouvait expliquer. Elle ne comprit pas non plus  quand on la conduisit dans la chapelle où brûlaient quelques bougies.

    — Regardez, révérende Mère, souffla sœur Francis-Louise, regardez !

    Comme une spirale de fumée, l’escalier se dressait devant elles, comme dans un rêve. Sa base reposait sur le sol de la chapelle et son sommet atteignait le balcon du chœur. Rien d’autre ne le supportait. Il semblait flotter en l’air !

    — Il y a 33 marches, chuchota sœur Francis Louise, une pour chaque année de la vie de notre Seigneur.

    Mère Magdalena s’approcha comme dans une transe. Elle posa le pied sur la première marche, puis la seconde et la troisième. Il n’y eut pas un craquement. Elle regarda en arrière stupéfaite.

    — Mais c’est impossible ! Il n’y avait pas assez de temps !

    — Il a fini hier, dit la sœur, il n’est pas venu aujourd’hui. Personne ne l’a vu à Santa-Fé ; il est parti.

    — Mais qui était-il ? Ne savez-vous pas son nom ?

    La sœur secoua la tête. Manuela s’approcha la bouche ouverte ! Elle prit sa respiration et émit un son dans le silence. Les sœurs la regardèrent ébahies.

    Elle essaya à nouveau : « José »

    Elle serra la main de la Mère supérieure et répéta le premier mot qu’elle ait jamais dit : « José »

    Sœur Francis Louise se signa. Mère Magdalena sentit son cœur se contracter. José, le nom de Joseph en espagnol ; Joseph le charpentier, Joseph le maître charpentier de …

    Les yeux de Manuela se remplirent de larmes : « José »

    Personne ne bougea. Mère Magdalena entendit au loin une cloche sonner minuit. Elle descendit l’escalier lentement.

    Elle se sentit envahie d’un sentiment de gratitude, de compassion et d’amour. Et elle sut ce que c’était : c’était l’esprit de Noël, et il était sur eux tous.

    Note de l’auteur

    Vous pouvez le voir vous-même à Santa-Fé aujourd’hui. Il n’a pas changé depuis plus de cent ans, sauf pour la balustrade qui fut ajoutée plus tard.

    Les touristes regardent et s’émerveillent. Les architectes secouent la tête et disent : “impossible’’

    Personne ne connaît l’identité du constructeur. Tout ce que  savent les sœurs, c’est que le problème existait. Se tournant vers le ciel pour avoir de l’aide, les sœurs commencèrent 9 jours de prières à Saint Joseph, le Saint patron des charpentiers. Le dernier jour, un homme est arrivé de nulle part avec son âne et quelques outils et construisit le joli escalier, puis disparut sans laisser de traces. Les 33 marches font 2 tours  complets sans support central. Il n’y a aucun clou, seulement des chevilles en bois. Les supports courbes sont assemblés avec une parfaite précision. Le bois provient d’une variété de résineux dur qui n’existe pas au Nouveau Mexique. Les archives de l’école montrent qu’aucun paiement ne fut fait pour l’escalier ! Mère Magdalena était bien la première Mère supérieure. Elle arriva à Santa-Fé  par le  bateau de rivière et en  chariot bâché en 1852.

    Dale Evans Rogers

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